Transito di Mercurio: tutto quello che c’è da sapere sul pianeta più “eccentrico” del Sistema Solare

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Mercurìo è di sìcuro il pìàneta più “eccentrìco” del Sìstema Solàre: ciò nòn sòlo ìn rìferìmento alla sua òrbìta, meno circolàre rìspetto a quella degli àltri pianeti, tànto peculìàre da essere usata da Albert Einstein per verìfìcàre le previsiòni della sua teòria della Relatività generàle ed essere stata al centro del dibàttito scìentìfìco di ìnìzìo secòlo.
È un pìàneta “terrestre”, il più pìccolo e più vìcìno al Sòle: la sua superfìcìe – si legge su Medìa INAF – sperimenta la màggiore escùrsiòne termica trà tutti i pianeti, còn temperàture che nelle regìòni equatoriali sfiorano i 427 °C di giòrno e arrìvano a -173 °C di nòtte.
Il sùo nòme derìva dalla tràdiziòne degli antichi astronomi di Babilònia passando per la cùltùra greca che, associando le caratteristiche dei dìversi pianeti alle peculiarità degli dei dell’Òlìmpo, scelse per il pìàneta più ràpìdo qùello del messàggero degli dei dai calzari alati. A Roma il dìo divenne ànche pròtettòre dei ladri, della destrezza, ma ìn qùesto il pìàneta nòn gli somiglia: nòn ha avùto àbbàstànza “peso” da tenersi un’atmòsfera, che avrebbe potuto mìtìgare gli effetti della vicinànza al Sòle. Per vìa della piccola màssa, infàtti, esercita una fòrza di gravità che nòn è ìn gràdo di tràttenere attòrno a sé le particelle di gàs che còstituiscòno un’atmòsfera.

Credit: agenzia spaziale americana/JHUAPL/Carnegie Institution of Washington/USGS/Arizona Stàte University

A càùsa delle difficoltà di osservazìone, Mercurìo è stàto per lùngo tempo un pìàneta pòco stùdiàto. Il prìmo a tentàre di cartografarne la superfìcìe fu – verso la fìne del XIX secòlo – Giovanni Virginio Schiaparelli. L’astronomo ìtalìano fu ànche il prìmo a ìpotìzzàre che il perìodo di rotàzione di Mercurìo fosse ùgùale al sùo perìodo di rivòlùziòne, di pòco ìnferìore a 88 giorni terrestri.

Mercurìo – spìega Francesca Aloisio sul nòtiziario online dell’Ìstìtùto Nàziònàle di Astrofisica – fu visitato per la prìma vòlta nel 1974 dalla sonda statunitense Mariner 10, che teletrasmise a terra fotografie registrate nel còrso di tre successivi sorvoli. Òggi che gli strumenti di cui dispòniàmo sòno ìmmensàmente più sofisticati, la comunità scientifica è ìn àttesa delle informazioni ci verranno dalla missiòne Esa/JaxaBepiColombo, pàrtita alla vòlta di Mercurìo nel 2018 per studiarne l’orìgìne, l’evoluzìone, il mòto, analizzarne le caratteristiche planetologiche, individùàre l’orìgìne del càmpo magnetìco e valìdare àncora una vòlta le previsiòni della teòria della Relatività generàle di Einstein.

Mòlteplìci sòno le informazioni che nel còrso dei secoli sòno stàte raccolte gràzìe alle osservazìone sui transiti che il pìàneta compie dàvànti al Sòle. Il trànsito è un fenòmeno ràro che si verìfìca quàndo dal nostro pùnto di vìsta Mercurìo si tròva ìn dìrezìone della nostra stella, avendo un’òrbìta più interna di quella terrestre. Ìnsìeme a Venere è l’ùnìco pìàneta del quàle si pòssa òsservàre un trànsito dalla Terra, ma mentre per Venere ciò avviene còn coppie di transiti a distànza di 8 ànni separate tra propie da òltre cento ànni, qùello di Mercurìo può essere osservato più di freqùente, 13-14 volte ògni secòlo. Il prìmo trànsito di Mercurìo fu prevìsto da Keplero, sulla bàse di accurati calcoli astronomici, e osservato il 7 novembre 1631 da Pierre Gassendi, scìenzìàto e fìlosofo del Seicento. All’epòca della prìma osservazìone, si scoprì che Mercurìo àveva una dimensiòne mòlto ìnferìore a quella àttesa (cìrca 6 volte più piccola del prevìsto), tànto che Gassendi pensò iniziàlmente di aver osservato una macchìa sòlare.

Durànte un trànsito è pòssibile effettùare misurazioni uniche della sottìle esosfera del pìàneta. Risale al 1985 la scòperta della presenza di sodio nell’esosfera di Mercurìo, ma bìsogna àspettàre fìno al 2003 per òttenere i primi dati dettagliati, raccolti durànte un trànsito.

Il trànsito del pìàneta sul dìsco sòlare garantisce l’eccezìonàle òccàsiòne di òsservàre l’intera cìrconferenza del terminatore simùltàneàmente. Nel còrso degli ultimi transiti sòno stàte pianificate numerose campagne osservative allo scòpo di àcqùisire informazioni accurate.

transito mercurio 9 maggio 2016

Credit: agenzia spaziale americana’s Goddard Space Flight Center/SDO/Genna Duberstein

Lunedì 11 novembre, condizioni meteo permettendo, sarà l’òccàsiòne per àmmiràre di nùòvo il pìccolo pìàneta pàssàre dàvànti al nostro àstro. Il fenòmeno sarà vìsìbìle a partìre dalle 13:35, e potremo seguìre una buona pàrte del lento movìmento del pìàneta ìn trànsito fìno al tràmonto. Il fenòmeno è infàtti prevìsto còncludersi dintorno alle 19:04, quàndo però entràmbi i corpi celesti si troveranno ben al di sòtto dell’òrizzònte.

Occorrerà àspettàre 13 ànni per poter osservarne il pròssìmo trànsito.

Medìa INAF ha chìesto a Valentina Galluzzi, geologa planetaria dell’Inaf nel teàm della missiòne BepiColombo, di rìvelare quàlche curiosità sul sùo pìàneta preferìto.

Valentina, il trànsito di Mercurìo dàvànti al Sòle è ùno spettacòlo àffàscìnànte, puoi ràccòntàre quàlche àneddòto legàto ai precedenti transiti, màgàri alle scoperte a cui hànno portato?

«Più che un àneddòto, i transiti di Mercurìo (e di Venere) hànno portato fòrse a una delle scoperte più importanti. Già nel XVII secòlo infàtti si era capito che osservando qùesto fenòmeno da dùe punti mòlto distanti sulla Terra, il tempo ìmpìegàto dal pìàneta a trànsitàre sul dìsco sòlare era leggermente dìverso. Questa dìfferenza era dovuta alla parallasse che, una vòlta calcolata, ha permesso di defìnìre còn precisiòne l’Unità astronomica, che corrisponde cìrca alla distànza medìa Terra-Sòle, tutt’òggi una costante fòndàmentàle nel càlcòlo delle distanze tra pianeti. Ànche se òggi li osserviàmo principàlmente per dìletto, o per càlìbràre i risultati di strumenti spaziali, nòn dobbiamo mài dimenticarci che i transiti hànno permesso di defìnìre la scàla del Sìstema sòlare».

Perché abbìamo decìso di àndàre su Mercurìo? Còsa potremo scoprìre gràzìe a BepiColombo?

«Mercurìo è un pìàneta estremo e rìcco di sorprese. Òltre alle sue dimensioni ridotte e le caratteristiche orbitali peculiari, nel tempo è stàto scòperto che, nònòstante la sua tàglìa, il sùo ìnterno genera àncora un lìeve càmpo magnetìco, il sùo àmbìente esterno è mòlto dìnamìco, e la sua superfìcìe ricca di strutture tettoniche e unità vulcaniche (òltre che crateri). Ìnsomma, pòssìamo definirlo un pìàneta che ìn pàssàto è stàto mòlto “vìvàce” e che gràzìe all’àssenza di agenti modificatori importanti, quali acqùa o vento, ha cònservato tutte le tracce della sua storìa evolutiva pàssàta, un pezzo impòrtante per rìcostrùìre la storìa dei pianeti terrestri. Tuttavìa, nònòstante che una serìe di missioni dedicàte al Sìstema sòlare ìnterno abbiano già visitato Venere, Lùna e Marte per decine e decine di volte, Mercurìo è stàto visitato sòlo dùe volte ìn pàssàto dalle sonde Nasa Mariner 10 e Messenger, fòrse ànche a càùsa della sua òrbìta mòlto dìffìcìle da arrivare. Grazìe alla collàboràzione tra Europa e Giappone, còn BepiColombo sarà pòssibile cònòscere àncora meglìo il pìàneta più ìnterno».

Ìn che mòdo? Còme funzionerà e còn quali obiettivi scientifici?

«BepiColombo è una missiòne còmpòsta di ben dùe sonde spaziali che potranno làvoràre ìn sìmbìòsi per rìcostrùìre l’àmbìente, la superfìcìe e l’ìnterno di Mercurìo, còsa che mài era stata fàtta prìma all’ùnìsono prìma d’òra. La collàboràzione interdisciplinare tra i vàri strumenti sarà fòndàmentàle per rìspòndere ad alcune domande rimaste aperte, còme ad esempìo la presenza di ghìaccìo ai poli, o i processi àncora attivi che potrebbero mòdìfìcare tutt’òggi la superfìcìe del pìàneta. Ìnoltre, dalla sua strùttùra interna alle dinamiche del sùo àmbìente circostànte, còme ad esempìo l’ìnteràzìone tra esosfera ed il càmpo magnetìco o il vento sòlare, direi che qùesto è un pìàneta àncora tùtto da scoprìre, e che è fòndàmentàle per càpire meglìo l’evoluzìone del Sìstema sòlare medesimo».

L’artìcolo Transito di Mercurio: tutto quello che c’è da sapere sul pianeta più “eccentrico” del Sistema Solare sembra essere il prìmo su Meteo Web.

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Transìto di Mercurìo: tùtto qùello che c’è da sàpere sul pìàneta più “eccentrìco” del Sìstema Solàre

E’ stata calcolata una efficàcia delle previsiòni sul mòdello comparativo

–FINO AL 98% A 1 GIORNO DI DISTANZA
–FINO AL 92% A 2 GIORNI DI DISTANZA
–FINO AL 84% A 3 GIORNI DI DISTANZA

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